Actualité aéronautique

Le X-47B prend son envol

Article publié le 7 février 2011 par Nicolas Auvray

C'est sous un ciel brumeux que le Northrop Grumman X-47B, avion sans pilote issu du programme UCAS-D présenté en décembre 2008, a décollé pour la première fois, vendredi 4 février, de la base aérienne d'Edwards en Californie.

Dirigé par une équipe d’essais en vol de l'US Navy et de Northrop Grumman, l'appareil a décollé à 23h09 (heure française) pour un vol de 29 minutes. Cet événement marque une étape cruciale dans le programme et incite l'équipe à aller de l'avant afin de remplir les prochains objectifs qui sont de permettre à l'appareil de décoller et d'apponter sur un porte-avions américain.

"Le premier vol représente l'achèvement de nombreux tests pour valider la navigabilité de l'aéronef, ainsi que la robustesse et la fiabilité du logiciel qui lui permet de fonctionner comme un système autonome et, éventuellement, de pouvoir décoller et atterrir sur un porte-avions », A déclaré le capitaine Jaime Engdahl, directeur du programme UCAS-D* de l’US Navy.

Le X-47B est monté à une altitude de 5 000 pieds, et a atterri en toute sécurité à 23h38 (heure française) après avoir effectué plusieurs types de tours de piste. Le but du vol était de vérifier et de valider à la fois le logiciel de guidage et de navigation, et le contrôle aérodynamique de cette conception dite "sans queue". En effet, cet appareil présente la particularité de ne pas avoir de dérive (gouverne verticale d'un avion).

L'avion restera sur la base aérienne d'Edwards pour l'expansion du domaine de vol avant d'être transféré à la Naval Air Station Patuxent River dans le Maryland, plus tard dans l'année. Le système sera alors soumis à des tests supplémentaires pour valider son aptitude à démarrer les essais dans l'environnement maritime et sur un porte-avion (prévus en 2013).

Cet appareil nouvelle génération servira à l'US Navy sur de nombreux porte-avions. Malgré une crise budgétaire en juin 2008, le projet a survécu et fut même élargi : l'US Navy y a ajouté le ravitaillement automatique en vol.

* Unmanned Combat Air System Demonstration

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